Le cowboy dans les westerns

un mmoire crit par El Lobo

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Premire Partie

 

DE LOUEST ET DES VACHES

 

VI. LE "DRIVE"

          Pour vendre leur btail, les leveurs prenaient gnralement contact avec les acheteurs du nord et tablissaient parfois un contrat. Ils choisissaient ensuite un drover ou "trail boss" (cest--dire celui qui tait charg de conduire les animaux sur la piste) et dcidaient entre eux du nombre de btes mettre dans le grand troupeau. Le drover engageait alors une quipe de cowboys et les leveurs lui amenaient les btes choisies pour le grand dpart. Si les vaches appartenaient diffrents propritaires, le premier travail tait de toutes les marquer dune marque de route. Ctait ensuite le dpart. Suivant la destination, il fallait de trois six mois de voyage. Lallure tait rapide dans les deux ou trois premiers jours, avec des tapes de quarante quarante-cinq kilomtres. Cela loignait dun seul coup les btes de leur rsidence habituelle et en facilitait la surveillance. De plus, les btes se fatiguant se mettaient plus facilement an convoi et cherchaient se reposer la nuit. Lallure de croisire tait ensuite de douze dix-huit kilomtres par jour.

La plupart des. troupeaux comptaient 2 000 3 000 ttes, rarement plus, vu la difficult de manier un si grand nombre de longhorns sur la piste. On comptait en moyenne un cowboy pour 300 350 btes, avec six huit chevaux pour chacun. Ce qui nous donne pour un troupeau moyen de 2 500 ttes six huit cowboys et une remuda (remonte) dune soixantaine de chevaux. Si lon ajoute le trail boss (chef de convoi), le cuisinier et le horse wrangler (lhomme charg des chevaux), cela fait une quipe dune dizaine dhommes. Le trail-boss tait dun rang social plus lev, parfois contrematre de ranch ou bien alors spcialiste des drives. Il savait lire et crire et portait les responsabilits financires et commerciales de lopration. Dans la mesure du possible il envoyait aux propritaires des nouvelles de la progression du troupeau. Il se devait d'tre un professionnel du btail expriment, mais aussi un chef d'quipe et un meneur d'homme.

 

 

 

  

 

                Le personnage le plus important tait ensuite le cuisinier. Il se devait de fournir aux hommes fatigus un repas chaud et nourrissant, apptissant si possible, et des litres de caf, et cela quelles que soient les circonstances: tempte, tornade, stampede, indiens, outlaws, dserts etc. Gnralement ancien cowhand lui-mme, il sait ce qu'attendent les hommes et essaie de les satisfaire. Il est en charge de la cuisine roulante, le fameux "chuck wagon", invent par Goodnight lors de ses premiers drives. Le chuck wagon a radicalement amlior le confort sur la piste : il transporte le ncessaire pour dix personnes pour quatre cinq mois. Il y a les effets personnels des cavaliers: vtements de rechange, sac de couchages, tapis de sol, carabines etc. On y trouve tout l'quipement du camp: four, casseroles, poles, cafetires, assiettes, bols, et bien sr les provisions pour un tel voyage: caf, farine, bacon, sucre, huile, sel etc. On y accroche un baril d'eau potable d'un cot, et de l'autre le moulin caf et la caisse outil. En dessous, dans une bche tendue de rawhide, le cuisinier met sa provision de bois sec pour le prochain camp.

 

 

Chuck wagon

 

 Le cuisinier sert en mme temps d'infirmier et soigne les nombreuses blessures quotidiennes des cavaliers: brlures de cordes, ecchymoses diverses, ampoules, furoncles etc. Il fait office de barbier, de confident, de mdiateur. Tous les anciens cowboys sont unanimes dclarer qu'un bon cook entrait pour beaucoup dans la russite de l'entreprise.

 

 

En dehors du traditionnel "beef and beans", le cuisinier se devait d'avoir en permanence du caf chaud et des biscuits. Les oeufs et les poulets taient un luxe apprci, mais qui ne pouvait s'obtenir qu'au contact de la civilisation. La viande de gibier apportait un changement, mais lors d'un drive les hommes avaient peu de loisir pour la chasse.

 

                 Le "horse wrangler" tait le responsable des chevaux. Suivant l'importance du drive il avait entre cinquante et quatre-vingt chevaux de remonte. Les chevaux avaient un deux jour de repos pour chaque jour de travail. Le wrangler devait les abreuver, leur trouver la meilleure pture et veiller leur bon tat gnral.

 

Les vaches avanaient suivant un long ruban, flanques par les cavaliers, ceux-ci se relayant parfois afin que ce ne soit pas toujours les mmes qui avalent les tonnes de poussire en queue du troupeau. A ltape attendait le chuck-wagon o se prparait la tambouille pour les hommes. Les veilleurs de nuit se relayaient tandis que chaque homme attachait auprs de lui un cheval choisi pour le travail de nuit, porte de main en cas de panique nocturne du troupeau. Les cowboys faisaient leur lit de couvertures sur des toiles cires transportes par le chariot. Les pluies, de plus en plus nombreuses en remontant vers le nord, les foraient se recouvrir de leurs grands impermables jaunes et passer une nuit inconfortable. Il fallait, laube, repartir tout humide pour encore dix douze heures de selle, parfois plus.

 

 

Et les kilomtres et les difficults s'tiraient au fil des jours. Les vaches maigrissaient. Il fallait soccuper des nouveau-ns, abattre les plus faibles qui retardaient la marche. La scheresse dcimait les troupeaux qui parfois ne trouvaient pas deau sur 100 ou 150 km. Ensuite ctait les orages qui grossissaient brutalement les rivires. Puis des indiens ou des voleurs de btail dispersaient le troupeau pour voler quelques btes. Le pire tait la panique, le stampede tant redout, surtout de nuit. Les longhorns saffolaient au moindre bruit : un livre qui passe, un caillou qui roule ou un orage qui gronde et tout le troupeau se lve dun seul coup et galope affol dans la nuit. Si dans une effrayante course nocturne travers les collines les hommes de garde narrivaient pas les mettre en cercle assez vite, les btes couraient alors toute la nuit aux quatre coins de la prairie et il fallait perdre plusieurs jours pour les rassembler nouveau. Et le troupeau reprenait la piste derrire quelques vieux bufs portant clochette, plusieurs fois vtrans du voyage. "Old blue", qui appartenait C. Goodnight, a ainsi men des drives pendant huit annes, guidant plus de 10 000 vaches du Texas Dodge City.

 

  
 

Les dangers et les accidents taient innombrables sur la piste, ce qui explique en partie la mauvaise rputation des cowboys larrive. les accidents mortels ntaient pas rares, et les survivants dune telle preuve se dfoulaient au maximum la fin du voyage. Aprs un passage chez le barbier, c'tait le bain et l'achat de vtements neufs. Parfois un arrt chez le photographe. Puis, aprs quatre mois de piste et le salaire en poche, le cowboy voulait goter de la civilisation. Et la civilisation dans ces villes-l ntait que prostitues, whisky bon march et jeux de hasard. Lorsquon lit de nos jours dans les journaux le rsultat des bagarres du samedi soir, lon peut imaginer ce que pouvaient donner quelques dizaines de joyeux garons la recherche de plaisirs forts aprs quatre mois de drive. Lalcool et les armes faisant un mlange pour le moins explosif, il ne faut plus stonner de la rputation de villes chaudes que possdaient Abilene, Dodge ou Denver. Ces villes, de surcrot, ntaient pas frquentes par les plus sages et plus honntes citoyens de lpoque.

Les longhorns nen continuaient pas moins se rpandre dans les cowtowns par dizaines de milliers. Une re de prosprit souvrait pour les leveurs.

 

 

 

Chuck wagon

 

Le coffre aux vivres s'ouvre en rabattant la partie arrire du wagon. appuye sur une bquille, celle-ci  sert alors de plan de travail. Le coffre contient des tiroirs et des casiers o le cuisinier range les pansements, les mdicaments, le secrtariat du drive, le sel, le sucre, la farine,  les condiments de cuisine etc. Une bouteille de whisky tait parfois cach dans un placard  pour servir titre mdical en cas d'urgence. Le caf tait transport en grains verts, torrfi sur place, puis moulu l'aide du moulin fix sur le cot gauche, au dessus de la caisse outils. En dessous du coffre  aux vivres se trouvait la batterie de casseroles, poles frire, four de plein air, etc..

 

 


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